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“Cerebro, hígado, riñón, pulmón, sangre, corazón”, dice Robuck, recitando algunos escondites antes de hacer una pausa para recordar el resto. Robuck, un Ph.D. candidata en oceanografía química en la Universidad de Rhode Island, rápidamente se conforma con una respuesta más simple: encontró los productos químicos en todas partes donde miraba.

Los PFAS, un grupo de productos químicos sintéticos, a menudo se denominan “productos químicos permanentes” debido a sus enlaces moleculares casi irrompibles y su habilidad para acumularse en organismos vivos. Esa eternidad es menos un defecto de diseño que una característica de diseño: las moléculas rebeldes y versátiles ayudan a la ropa a prueba de intemperie; sofocar las llamas con espuma contra incendios; y resisten el calor y la suciedad en sartenes antiadherentes.

A través del consumo y la eliminación, los productos químicos se filtran a los ecosistemas y cuerpos, donde han estado vinculado a cánceres, complicaciones del embarazo y disfunción reproductiva e inmunológica. La atención reciente se ha centrado en la prevalencia de PFAS en el agua potable.

“Durante los últimos 10 a 15 años, realmente hemos desarrollado esta imagen súper negativa de lo que los PFAS les hacen a los humanos”, dice Robuck. “Pero apenas hemos arañado la superficie de eso en la vida silvestre”.

Un área particular de preocupación es el ecosistema marino. Considerado durante mucho tiempo como un sumidero sin fondo para los contaminantes, el océano es la última parada para que los PFAS se filtren en el ecosistema. Una vez en el océano, los PFAS pueden persistir durante décadas o más y viajar largas distancias. Como resultado, un creciente cuerpo de investigación científica sugiere que la vida silvestre marina está acumulando cantidades peligrosas de “químicos permanentes”.

“Si continuamos emitiendo PFAS, entonces la capacidad del océano para diluirlos se está agotando. “, dice Jamie DeWitt , toxicólogo ambiental de la Eastern Carolina University. “Por lo que sabemos, los océanos podrían ser reservorios que contaminen la tierra”.

Viajando por el mundo

Los entornos costeros parecen especialmente vulnerables a la filtración de PFAS de las plantas químicas y militares bases responsable de una fuerte contaminación . Charlotte Wagner , investigadora de la Universidad de Harvard que estudia el transporte global de contaminantes, dice que aún no está claro qué fracción de PFAS los contaminantes permanecen contenidos en su fuente, y qué fracción ya se ha filtrado a otros entornos.

Pero el hecho de que se propagan, y lejos, es claro. Generalmente terminan en los océanos, según Wagner. Y no solo los que están cerca. Estudios a principios de la década de 2000 demostraron que los PFAS sobrevivieron a viajes de décadas desde los fabricantes hasta los océanos remotos lavabos sin romperse.

“El océano no es esta piscina o bañera estática”, dice. La circulación oceánica a gran escala mueve los contaminantes a grandes distancias en todo el mundo. Algunas variedades de PFAS pueden degradarse ligeramente con el transcurso de los años, hasta que se convierten en uno de los subgrupos de “PFAS terminales” más estables, incluidos los PFAA.

“Hasta donde sabemos, los PFAA no se degradan en absoluto en condiciones ambientales naturales”, dice Robuck. En lugar de diluir los PFAS a concentraciones infinitamente bajas, los océanos los llevan a áreas remotas, como Ártico y Antártico .

Otros los contaminantes que llegan al océano, como DDT y PCB , se adhieren a las algas y sedimentos que eventualmente caen al fondo del océano. “Ese es un proceso de eliminación realmente importante”, dice Wagner. “Para PFAS, ese proceso es menor”. Las plantas, las algas y los sedimentos solo eliminan una pequeña fracción de PFAS de la columna de agua. Eso deja que se acumule más en los animales, alcanzando concentraciones miles de veces más altas que en las aguas circundantes.

Y esos químicos podrían viajar de regreso a los humanos. Comer muchos mariscos, especialmente pescados que se encuentran en lo alto de la cadena alimentaria como el atún, sería preocupante, dice.

Pero no solo el pescado, y los humanos que lo comen, están en riesgo. Un estudio del año pasado informó PFAS en agua de mar y plancton a docenas de millas de la costa Costa del Atlántico medio. Otra investigación ha revelado compuestos de PFAS, incluso algunos que se han eliminado previamente de la producción, en manatíes , tortugas bobas , caimanes , aves marinas , osos polares , delfines y ballena s .

Midiendo el daño a la vida oceánica

En el río Cape Fear de Carolina del Norte, lobina rayada con altos niveles de PFAS mostró signos distintivos de deterioro de la función inmunológica y hepática. Pero en la inmensidad del agua del océano, ¿pueden los niveles de PFAS ser lo suficientemente altos como para causar daño?

“En los últimos años ha habido un aumento en las enfermedades de base inmunológica en tortugas y delfines”, dice DeWitt. Uno de los efectos sobre la salud más bien estudiados del PFAS es la disfunción inmunológica. La mayoría de los experimentos se limitan a humanos, roedores y pollos, pero los investigadores están reconstruyendo el papel del PFAS en los problemas inmunológicos marinos.

Un estudio concluyó que el PFOS, un PFAS eliminado que todavía circula hoy, desencadena < a href = "https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC5831401/" target = "_ blank"> “activación inmune crónica ” en delfines mulares. Un vínculo similar entre el PFOS y la susceptibilidad a las enfermedades apareció en nutrias marinas . Otras investigaciones vinculan múltiples PFAS con cambios hormonales en cerebros de osos polares . Pero estos estudios de salud de la vida silvestre acuática son pocos y distantes entre sí.

“Las PFAS en la vida silvestre son una especie de salvaje oeste “, dice Robuck. “La vida silvestre es intrínsecamente difícil de estudiar de muchas maneras”.

Poner a cero los efectos sobre la salud de las especies individuales es complicado porque los científicos carecen de datos de referencia sobre las respuestas al estrés y los niveles de contaminantes. No tienen más remedio que presumir consecuencias en la vida silvestre basadas en efectos hormonales, inmunes y reproductivos en animales de laboratorio. Para Robuck, eso significa juzgar cómo responderá un pelícano a sus niveles de PFAS medidos de acuerdo con los datos de salud recopilados de un pollo. “Esa es una comparación realmente horrible”, dice.

En cierto sentido, el método es conservador: los animales de laboratorio están bien cuidados, por lo que sus efectos sobre la salud pueden ser el mejor de los casos en comparación con la línea de base estresante de la experiencia de los animales salvajes. Pero también significa que no tenemos una idea precisa de lo que son los umbrales peligrosos para la mayoría de la vida acuática, a pesar de un desfile de banderas rojas.

Corriente interminable de contaminantes

Parte del problema es la gran cantidad de compuestos diferentes. De los miles de PFAS conocidos, los estudios solo han deducido umbrales de salud para unos pocos. Los científicos que analizan sus efectos simplemente no pueden seguir el ritmo.

Los compuestos químicos que caen bajo el paraguas de PFAS tampoco son todos iguales. Algunas son moléculas largas y voluminosas; otros son más pequeños y ágiles. Algunas formas tienden a convertirse naturalmente en otras; otros no se degradan en absoluto. Cada molécula tiene el potencial de ser más tóxica o bioacumulativa que la siguiente. Pero para muchos PFAS, dice Wagner, los científicos ni siquiera tienen métodos estandarizados para detectar los .

Para empeorar las cosas, incluso cuando algunos de los químicos más peligrosos son Al eliminarse gradualmente, las empresas están creando alternativas. Pero pueden no ser más seguros de lo que están reemplazando. Y los científicos han descubierto que estas alternativas también se están acumulando en los cuerpos de .

“Parece que no hemos aprendido nada del pasado”, dice Belén González-Gaya, química analítica de la Universidad del País Vasco en España. “Seguimos sustituyendo compuestos [for] otros sin ningún conocimiento de los efectos biológicos “.

Sydney Evans , un científico investigador del Grupo de Trabajo Ambiental sin fines de lucro, sugiere que los investigadores no deberían tener que probar los riesgos para la salud de miles de compuestos similares para justificar una acción reguladora. “La carga debe recaer en estas empresas y fabricantes para demostrar su los compuestos son seguros “, dice.

Y aunque hay mucho que no sabemos sobre la mayoría de los PFAS, los expertos argumentan que sí sabemos lo suficiente como para asumir que todos comparten características fundamentales: persistencia, bioacumulación y riesgos para la salud. Por esta razón, un grupo de científicos publicó recientemente una llamada para que los gobiernos y las empresas traten a todos los PFAS, antiguos y nuevos, como un solo grupo peligroso.

“Es realmente la única forma en que podemos estar por delante de la curva”, dice Wagner, quien e el artículo. “En lugar de darnos cuenta siempre de que un compuesto es tóxico una vez que ya está en todas partes y lo medimos en un lugar de hielo remoto en algún lugar de Groenlandia”.

Para cortar el flujo de PFAS al océano, los científicos dicen que Los fabricantes deben eliminar gradualmente los productos químicos y centrarse en probar alternativas más seguras.

Con tantas preguntas abiertas, Robuck espera ver investigaciones que predigan más de cerca las amenazas a la vida marina y, por extensión, también a las personas.

“Como seres humanos, dependemos de todos los recursos naturales que existen bajo el sol”, dice. “Cuando socavamos un medio ambiente saludable, socavamos nuestra propia salud”.

Max G. Levy es un periodista científico independiente. Escribe historias sobre el medio ambiente, la salud pública, la ciencia básica y cómo la tecnología da forma a las políticas.

Publicado con permiso de El Revelador .

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