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Arizona, California y Nevada se combinaron para consumir poco más de 6.5 millones de acres-pie el año pasado, según un auditoría anual de la Oficina de Recuperación, la agencia federal que supervisa la cuenca baja. Eso es aproximadamente 1 millón de acres-pies menos que los tres estados tienen derecho a usar bajo un pacto legal que divide las aguas del río Colorado.

La última vez que el consumo de agua del río fue tan bajo fue en 1986, un año después de que se abriera un enorme canal en Arizona que permitía al estado reclamar todo su derecho sobre el río Colorado.

Los estados han lidiado en las últimas dos décadas con la disminución de los niveles de agua en los principales reservorios de la cuenca, Mead y Powell, al tiempo que cuentan con evidencia científica clara de que el cambio climático es ya constriñendo el río icónico y hará más daño a medida que aumenten las temperaturas.

Para los administradores del agua, la caída constante del consumo de agua en los últimos años es una señal de que los esfuerzos de conservación están funcionando y que no están indefensos ante los enormes cambios ambientales.

“Es un gran cambio respecto a donde estábamos hace una década y realmente, creo, optimista para lidiar con la escasez crónica en el río en el futuro, sabiendo que podemos retroceder y reducir significativamente la demanda, los tres estados combinados”. dijo Bill Hasencamp, gerente de recursos del río Colorado para el Distrito Metropolitano de Agua del Sur de California, un mayorista regional y uno de los mayores usuarios del río.

Los observadores de la intrincada política de la cuenca también están impresionados con las líneas de tendencia para una cuenca que riega alrededor de 5 millones de acres de tierras de cultivo y proporciona una porción de su agua a 40 millones de personas en dos países y 29 naciones tribales.

“Es una demostración increíblemente importante del hecho de que podemos usar menos agua en esta región increíblemente importante”, dijo John Fleck a Circle of Blue. Fleck es el director del programa de recursos hídricos de la Universidad de Nuevo México.

Las proyecciones para 2020 indican que la conservación continuará, aunque no al ritmo del año pasado. A mitad de año, el Oficina de pronósticos de recuperación el consumo de agua será de aproximadamente 6.8 millones de acres-pie. Un acre-pie es la cantidad de agua que inundará un acre de tierra a una profundidad de un pie, o 325,851 galones.

“Tengo que darles crédito”, dijo a Circle of Blue Jennifer Gimbel, una académica sénior en política de aguas de la Universidad Estatal de Colorado, sobre los estados de la cuenca baja. “Están trabajando duro para obtener estos números”.

Levantando el lago Mead

Hace solo cinco años, en 2015, los tres estados estaban haciendo uso de toda su asignación de 7.5 millones de acres-pie. Por estatuto y tradición, la cuenca se divide en una cuenca inferior, donde el uso es mayor, y una cuenca superior, que incluye Colorado, Nuevo México, Utah y Wyoming. Las cuencas tienen diferentes sistemas de asignación de agua y reglas que rigen su uso.

En la cuenca baja, la asignación anual de Arizona es de 2.8 millones de acres-pie, pero el año pasado usó solo 2.5 millones. Nevada usó 233,000 de sus 300,000 acres-pies. Los grandes ahorros fueron en California, que utilizó solo 3.8 millones de sus 4.4 millones de acres-pie. California no ha usado esa poca agua del Colorado desde la década de 1950, dijo Fleck.

La caída en California el año pasado se debe en gran parte al Distrito Metropolitano de Agua, que consumió solo 537,000 acres-pie. Hace cinco años, el recuento del distrito era de alrededor de 1 millón de acres-pies por año. La conservación urbana y el desarrollo de las fuentes de agua locales han jugado un papel importante en la disminución, pero el uso del agua del río Colorado en el distrito también está influenciado por los niveles de nieve en las montañas de Sierra Nevada. Cuando hay más agua disponible para importar de la parte norte del estado, como sucedió el año pasado, el distrito se inclina menos sobre el río Colorado.

Uso total de consumo de la cuenca baja del Colorado

Cuadro

La auditoría anual de Reclamation mide la cantidad de agua consumida por humanos, plantas y animales en la cuenca baja. El uso consuntivo es igual a las extracciones totales menos el agua que se devuelve al sistema fluvial, desde la escorrentía de riego o las plantas de tratamiento de aguas residuales.

Tan meticuloso como es, la auditoría descuida una parte significativa del presupuesto de agua de la cuenca: la evaporación de los embalses y las pérdidas del sistema, que es el agua que consume la vegetación de la ribera y es absorbida por el suelo. En conjunto, suman alrededor de 1 millón de acres-pies por año, dijo a Circle of Blue Jeremy Dodds, gerente de grupo de verificación y contabilidad del agua para Reclamación.

Este factor es parte del “déficit estructural” de la cuenca baja, lo que significa que la demanda total en la cuenca baja, utilizada por Arizona, California y Nevada, más la evaporación y las entregas requeridas a México, excede la cantidad de agua que fluye hacia el lago Mead , la fuente de suministro de la cuenca baja.

Gimbel, quien fue el subsecretario adjunto principal de agua y ciencia para el Departamento del Interior de EE. UU. De 2014 a 2016, dijo que a pesar de los esfuerzos de conservación reflejados en la auditoría, la cuenca baja aún tiene mucho trabajo por hacer. “Están cerrando el déficit, pero aún no están allí”, dijo.

El objetivo de la conservación de la cuenca baja es evitar que el lago Mead descienda precipitadamente en territorio de “charco muerto”, donde el embalse es demasiado bajo para enviar agua río abajo. El umbral del estanque muerto está a una altura de 895 pies. No usar 1 millón de acres-pie el año pasado ciertamente ayudó al reservorio. Dodds dijo que a la elevación actual de 1,089 pies, cada bloque de 85,000 acres-pie equivale a 1 pie de elevación. Entonces, la conservación del año pasado agregó 12 pies a Mead, en comparación con un escenario en el que los tres estados usan todos sus derechos.

La caja de herramientas de conservación que los estados han empleado tiene una gama de instrumentos. Las ciudades han brindado incentivos para eliminar el césped y reemplazar los inodoros, duchas y lavadoras ineficientes. En el Distrito de Riego Imperial, los agricultores han forrado canales de tierra con concreto para evitar filtraciones y han acordado barbechar la tierra para ahorrar agua. Esas medidas, tanto en la ciudad como en el campo, han ayudado a reducir la demanda. Los suministros, por otro lado, se han visto reforzados por una mayor inversión en reciclaje y reutilización, tratamiento de aguas subterráneas y desalinización. En general, los siete estados de la cuenca se unieron en 2019 para modificar las reglas de restricciones obligatorias de uso del agua que entran en vigencia a medida que cae el lago Mead.

La disminución en el consumo de agua del río Colorado refleja las tendencias regionales y nacionales. En el área de servicio del Distrito Metropolitano de Agua en el sur de California, el uso de agua por persona cayó de aproximadamente 181 galones por persona por día a mediados de la década de 1990 a 131 galones en 2018, una caída del 27 por ciento. El consumo del río Colorado en la reserva de las tribus indias del río Colorado, en Arizona, ha disminuido aproximadamente un 20 por ciento desde 2016.

Según Tom Ley, un consultor de agua para las tribus, la disminución se debe a cambios en las prácticas agrícolas y a la participación en un programa de barbecho de tierras que dejará de producir 10,000 acres en los próximos tres años. La disminución de las tribus en el consumo de agua “puede parecer aún más dramática una vez que se publique el informe 2020”, dijo Ley a Circle of Blue.

Todas estas acciones equivalen a un cambio en la percepción de lo que es posible, dijo Fleck.

“Muestra que la expectativa de que una población en crecimiento y una economía agrícola robusta requiera más agua es incorrecta”, explicó Fleck, quien es optimista sobre la capacidad de la cuenca para manejar las herramientas de conservación de manera efectiva. La fatalidad ambiental no es el resultado inevitable, dice. “Estamos viendo el éxito en la transición lejos de la narrativa de la tragedia”, agregó.

Aún así, hay campos minados para navegar. Hay docenas de propuestas en los estados de la cuenca alta para extraer más agua del río, lo que, si se construyera, estresaría aún más los suministros. Parte del agua conservada en Lake Mead se almacena como un crédito que las agencias participantes pueden utilizar teóricamente en el futuro. La forma en que las agencias manejan esos retiros, especialmente si se hacen grandes solicitudes a medida que los niveles de los lagos caen en picada, es una incertidumbre. Además de eso, un clima más cálido absorberá más humedad de la cuenca, incluso antes de que la lluvia y la nieve lleguen al río.

Una primavera seca y calurosa este año en la cuenca alta es evidencia de lo que puede hacer la aridez. La capa de nieve en las cabeceras de la cuenca fue aproximadamente promedio el 1 de abril y se esperaba que la escorrentía al lago Powell, un indicador clave del suministro de agua, fuera del 78 por ciento de lo normal. Pero luego llegaron las condiciones secas en abril y mayo. Combinado con suelos deshidratados, que tomaron su parte de agua, el pronóstico de escorrentía para el 1 de junio había disminuido a solo el 57 por ciento de lo normal.

Esas señales climáticas son el contrapeso al éxito de conservación hasta ahora. Los administradores del agua, ahora cautelosos, conocen el riesgo.

“Solo espero que no regresemos una serie de años secos”, dijo Hasencamp.

Esta historia apareció originalmente en Círculo de azul y se vuelve a publicar aquí como parte de Covering Climate Now, una colaboración de periodismo global que fortalece la cobertura de la historia del clima.

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